Artículos, Ciencia

El campo magnético de la Tierra está actuando y los geólogos no saben por qué.

El movimiento errático del polo norte magnético obliga a los expertos a actualizar el modelo que ayuda a la navegación global.

Algo extraño está sucediendo en la cima del mundo. El polo magnético norte de la Tierra se ha deslizado desde Canadá hacia Siberia, impulsado por el chapoteo de hierro líquido en el núcleo del planeta. El polo magnético se mueve tan rápido que ha obligado a los expertos en geomagnetismo del mundo a hacer un movimiento raro.

La versión más reciente del modelo salió en 2015 y se suponía que duraría hasta 2020, pero el campo magnético está cambiando tan rápidamente que los investigadores tienen que arreglar el modelo ahora. 

El problema radica en parte con el polo móvil y en parte con otros cambios en las profundidades del planeta. La agitación de líquidos en el núcleo de la Tierra genera la mayor parte del campo magnético, que varía con el tiempo a medida que cambian los flujos profundos. En 2016, por ejemplo, parte del campo magnético se aceleró temporalmente en las profundidades del norte de Sudamérica y el este del Océano Pacífico. Satélites como la misión Swarm de la Agencia Espacial Europea siguieron el cambio.

A principios de 2018, el Modelo Magnético Mundial estaba en problemas. Investigadores de NOAA y el British Geological Survey en Edimburgo habían estado haciendo una verificación anual de qué tan bien el modelo capturaba todas las variaciones en el campo magnético de la Tierra. Se dieron cuenta de que era tan impreciso que estaba a punto de superar el límite aceptable para los errores de navegación.

Polo errante

“Esa fue una situación interesante en la que nos encontramos”, dice Chulliat. “¿Qué esta pasando?” La respuesta es doble, informó el mes pasado en una reunión de la American Geophysical Union en Washington DC.

Primero, ese pulso geomagnético de 2016 debajo de América del Sur llegó en el peor momento posible, justo después de la actualización de 2015 del Modelo Magnético Mundial. Esto significaba que el campo magnético se había sacudido justo después de la última actualización, de una manera que los planificadores no habían previsto.

Segundo, el movimiento del polo norte magnético empeoró el problema. El poste deambula de maneras impredecibles que han fascinado a los exploradores y científicos desde que James Clark Ross lo midió por primera vez en 1831 en el Ártico canadiense. A mediados de la década de 1990, aumentó su velocidad, de alrededor de 15 kilómetros por año a alrededor de 55 kilómetros por año. En 2001, había ingresado al Océano Ártico, donde, en 2007, un equipo que incluía a Chulliat aterrizó un avión en el hielo marino en un intento de localizar el polo.

En 2018, el polo cruzó la línea de fecha internacional hacia el hemisferio oriental. Actualmente se encuentra en línea recta hacia Siberia.

La geometría del campo magnético de la Tierra aumenta los errores del modelo en lugares donde el campo está cambiando rápidamente, como el Polo Norte. “El hecho de que el polo va rápido hace que esta región sea más propensa a grandes errores”, dice Chulliat.

Para arreglar el Modelo Magnético Mundial, él y sus colegas lo alimentaron con tres años de datos recientes, que incluían el pulso geomagnético de 2016. La nueva versión debería seguir siendo precisa, dice, hasta la próxima actualización programada regularmente en 2020.

Preguntas centrales

Mientras tanto, los científicos están trabajando para comprender por qué el campo magnético está cambiando tan dramáticamente. Los pulsos geomagnéticos, como el que sucedió en 2016, se remontan a las ondas ‘hidromagnéticas’ que surgen de las profundidades del núcleo 1 . Y el movimiento rápido del polo norte magnético podría estar relacionado con un chorro de hierro líquido a alta velocidad debajo de Canadá 2 .

El jet parece estar manchando y debilitando el campo magnético debajo de Canadá, dijo Phil Livermore, un geomagnetista de la Universidad de Leeds, Reino Unido, en la reunión de la Unión Geofísica Americana. Y eso significa que Canadá está esencialmente perdiendo un tira y afloja magnético con Siberia.

“La ubicación del polo norte magnético parece estar gobernada por dos parches de campo magnético a gran escala, uno debajo de Canadá y otro debajo de Siberia”, dice Livermore. “El parche siberiano está ganando la competencia”.

Lo que significa que los geomagnetistas del mundo tendrán mucho para mantenerlos ocupados en el futuro previsible.

Fuente: Nature (https://www.nature.com/)

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